El armario del armiño

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Pasan los días, avanzan las noches, y cada vez echamos más en falta esa “rebequita” sobre nuestros hombros.  De la misma forma, ante la llegada del frío muchos animales renuevan su armario. En el mundo animal se conoce como “muda” a la renovación de tegumentos o tejidos de recubrimiento existiendo diferencias entre los distintos grupos taxonómicos, así, en artrópodos o reptiles la muda suele estar asociada a periodos de crecimiento (imagina tener una coraza y crecer con ella puesta, ¡imposible!) mientras que en los mamíferos se va cambiando el pelo poco a poco sin estar asociado directamente al crecimiento. Sin embargo, en aquellos mamíferos que habitan zonas en las que el clima varía significativamente entre estaciones, pueden alternarse pelajes para la estación cálida y fría. Tal es el caso del armiño, que por estas fechas se está poniendo su característico abrigo blanco.

El armiño (Mustela erminea) es uno de los carnívoros más pequeños del mundo. Se les podría definir vulgarmente como “ratones salchicha” por sus cuerpos alargados, extremidades cortas, cuello largo y cabeza aplanada, orejas cortas y redondeadas, y larga cola. Su pequeño tamaño le convierte en uno de los predadores más eficaces de micromamíferos, alimentándose en menor medida además de aves/huevos, reptiles, insectos y algunos frutos silvestres.

Retrato de la coronación del rey George III.
Por Allan Ramsay, 1762
Los mantos y abrigos de armiño fueron durante mucho tiempo  un símbolo de la realeza. 
Dama del Armiño – Leonardo de Vinci
El armiño se asocia en arte como un posible símbolo de la realeza o la gestación. Pudiendo sugerir la posible condicion de Cecilia (la dama) durante su elaboración 1489-1490

Su pequeño tamaño convierte al armiño en uno de los predadores más eficaces de micromamíferos.

Viven a toda velocidad y mueren jóvenes, y aunque pueden vivir varios años, pocos pasan de los dos. Es más activo de día en verano y de noche en invierno. Son animales solitarios, reuniéndose machos y hembras en época reproductiva (primavera), hiperactivos y muy curiosos siendo su avistamiento en campo, como muestra el vídeo, toda una aventura .

Su distribución natural es circumboreal. En Europa su límite meridional es la Península Ibérica, donde presenta dos subpoblaciones: Pirineos centrales y cordillera Cantábrica, adentrándose en el norte de Portugal. Es una especie de clima frío y vive desde las cotas más altas en montaña hasta las zonas bajas.

 CURIOSIDAD

Aunque en biología se conoce como librea al primer pelaje de algunos rumiantes, leones y otros animales, así como por extensión a la disposición de los colores en los animales adultos, el término librea también hace referencia al traje que los príncipes, señores daban a sus criados; por lo común un uniforme con distintivos. 

Como muchas otras especies adaptadas a climas frías el armiño ha desarrollado ciertas particularidades. Aunque el cambio de pelaje no es algo invariable (dependiendo de las condiciones climáticas específicas pueden llegar a mantenerlo), suelen presentar dos libreas o mantos. La librea estival se caracteriza por un pardo rojizo en el dorso y laterales, con blanco en el vientre (puede confundirse con la comadreja), y la librea invernal es completamente blanca, excepto en el extremo de la cola, siendo de un negro inconfundible a diferencia de la comadreja.

Los mantos níveos o libreas invernales sirven a la vez de camuflaje y termorreguladores. La primera afirmación resulta evidente si nos imaginamos a estos animales sobre la nieve (en el pasado sus pieles blancas fueron perseguidas con intereses peleteros u ornamentales). Sin embargo, la segunda tiene una explicación mucho menos intuitiva. Se intuye que el pelaje blanco, al carecer de pigmentos, presenta espacios en el tallo piloso permitiendo que el aire quede atrapado y actúe como aislante. Actuaría de forma similar a como lo hace en las aves al “embolarse” donde el aire queda atrapado entre las plumas.

En definitiva, el armiño es un mamífero singular al que tenemos la suerte de poder avistar en la península ibérica. Si por casualidad se encuentra con uno, párese a disfrutarlo.

Recuerde que en la aplicación iMammalia puede compartir el registro de esta y otras especies de mamíferos, para mejorar el conocimiento y la conservación de estas especies.

Si desea profundizar sobre los aspectos comentados en el post, se aconsejan los siguientes links yl

Alfonso Serrano Espín

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